Clorofila: superpoderes y engaños

Hace unos días estaba en Facebook, cuando uno de mis contactos compartió una entrada de un blog. Me esperaba una entrada interesante pero nunca creí que fuese a leer algo tan increíble. Ese día descubrí que la clorofila (sí, el pigmento verde de las plantas para realizar la fotosíntesis y que es también un sabor de chicles), era la mejor y más maravillosa molécula del mundo.

En la carrera sólo te cuentan cosas aburridas de ella, pero ¿qué pasa si te la comes? Me quedé tan sorprendida de las barbaridades que ponía que decidí buscar más. Sangre verde, poder concentrado del sol o la sangre de las plantas son algunos de los nuevos nombres para la clorofila. Pero no os voy a hablar de ella sin presentárosla, sería una falta de respeto.

Clorofila a. Fuente: Wikimedia Commons

Clorofila a. Fuente: Wikimedia Commons

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Sociedades no humanas (II): hormigas cortadoras de hojas

Hay quienes piensan que una buena organización es la verdadera clave del éxito. Los seres humanos formamos sociedades complejas en las que cada persona tiene una función que contribuye a la supervivencia de la comunidad, y no puede negarse que como especie nos ha ido bien. Sin embargo, si realmente queremos hablar de éxito en el mundo animal, no nos quedará más remedio que pensar en el grupo que de verdad domina el mundo: los insectos, entre los que encontramos especies que han desarrollado sociedades casi tan complejas como las nuestras. En sus colonias, las hormigas, abejas y termitas muestran un grado de compenetración impresionante, con cada individuo funcionando como una de las células de un gigantesco “superorganismo”. La historia que traemos hoy es sobre una de esas magníficas sociedades: la de las hormigas cortadoras de hojas. También es un maravilloso ejemplo de mutualismo obligado entre las hormigas y el hongo que cultivan, resultado de un antiguo proceso de coevolución como los que vimos en los casos de las hormigas esclavistas y las orquídeas.

Figura x: hormigas cortadoras de hojas del género Atta. Fuente: www.arkive.org.

Figura 1: hormigas cortadoras de hojas del género Atta. Fuente: http://www.arkive.org.

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Orquídeas, divas del engaño

Quizás siempre pensasteis que el único ser vivo capaz de engañar para conseguir lo deseado era el ser humano, pero curiosamente no es algo que hayamos inventado nosotros. Muchas plantas utilizan técnicas muy sofisticadas para sobrevivir a base de engañar a otras especies. Las orquídeas (Orchidaceae) en concreto son una familia de plantas monocotiledóneas expertas en este aspecto.

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Autor: Leyla Gil Hernández
Exposición temporal Museo de Historia Natural de París

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Plantas muy moviditas

A todos nos han fascinado en algún momento de nuestra vida, a algunos nos llegó gracias a “La tienda de los horrores”, a otros por ese fontanerillo que viste de rojo y con un mono azul, y a otro simplemente de oírlo de otros amigos. Fueron uno de esos elementos que acompañaron nuestras fantasías aventurares de nuestra niñez como el triángulo de las Bermudas o las arenas movedizas. Hoy, las protagonistas de este blog, son las plantas carnívoras.

Las plantas carnívoras son un grupo de plantas que se caracterizan por tener mecanismos para atrapar insectos, u otra clase de animales, para usarlos como fuente de nutrientes. ¿Pero por qué ser carnívora además de por ser una planta guay? Esta característica se debe a que no son capaces de obtener la totalidad de sus nutrientes del suelo (normalmente los minerales, ya que el carbono lo consiguen gracias a la fotosíntesis C3). La dificultad de obtener los minerales se debe a que viven en suelos húmedos y ácidos, cualidades que dificultan la obtención de nutrientes por las raíces, además de que no tienen micorrizas. Sigue leyendo

Los verdaderos “Walt Disney” de la naturaleza

Todos conocemos la famosa leyenda urbana sobre que el cuerpo de Walt Disney se encuentra congelado esperando que lo devuelvan a la vida en algún momento. Pues si esta historia fuese real, la naturaleza, una vez más, tendría la clave.

Los protagonistas de hoy son los ectotermos o poiquilotermos, animales cuya temperatura corporal varía en función de las condiciones de temperatura del medio donde se encuentran. Esto es, su temperatura corporal aumenta en los ambientes cálidos y disminuye en ambientes fríos (siempre dentro de unos límites, por supuesto). Dentro de este grupo encontramos a muchas especies de reptiles, anfibios, peces o insectos. Por otro lado están los endotermos que, a pesar de las variaciones externas de temperatura, presentan una serie de mecanismos de regulación del metabolismo que les permiten mantener una temperatura interna constante. Sigue leyendo

¿Polinizan las aves europeas?

Todos sabemos de sobra que las aves participan en multitud de interacciones entre distintos organismos en nuestros ecosistemas. Por ejemplo, grosso modo, con otros animales: depredan, son depredadas, hospedan a multitud de parásitos y sus restos son aprovechados por carroñeros y descomponedores. Con respecto al mundo vegetal, muchas aves se alimentan de frutos, semillas, algas, etc. Pero esta vez nos vamos a centrar en un proceso mucho más especializado: la polinización.

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Detalle de la cabeza de una Curruca cabecinegra (Sylvia melanocephala) con polen en el pico. Autor: Francisco A. García Castellanos

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Xenoflora. El peligro de la introducción de especies alóctonas.

Desde hace siglos, el ser humano ha ido recolectando y reuniendo distintas variedades de plantas para el uso y aprovechamiento de sus propiedades y características más importantes. Pero ya sea por el poco entendimiento de las leyes que rigen la naturaleza o por el limitado conocimiento de la importancia del estudio de la ecología como manual de instrucciones que nos ayuda a predecir el comportamiento de los ecosistemas y, por tanto, de nuestra propia supervivencia, por un lado, y la mayor influencia del beneficio económico frente a lo que es lógico y necesario por otro, se ha ido dejando paso poco a poco al peor tipo de “enemigo” posible, aquel que, con toda paciencia, va esperando su oportunidad para ir colonizando nuevos territorios, en muchos casos bajo la apariencia de algo atractivo e inofensivo. Sigue leyendo