Orquídeas, divas del engaño

Quizás siempre pensasteis que el único ser vivo capaz de engañar para conseguir lo deseado era el ser humano, pero curiosamente no es algo que hayamos inventado nosotros. Muchas plantas utilizan técnicas muy sofisticadas para sobrevivir a base de engañar a otras especies. Las orquídeas (Orchidaceae) en concreto son una familia de plantas monocotiledóneas expertas en este aspecto.

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Autor: Leyla Gil Hernández
Exposición temporal Museo de Historia Natural de París

Las Orquídeas son plantas entomófilas, es decir, son polinizadas por insectos aunque algunas especies sobre todo de zonas tropicales son polinizadas también por aves. Los insectos de esta historia serán las pobres víctimas inconscientes de los cuales las avispadas orquídeas se aprovecharán. Al ser plantas tan ampliamente distribuidas, encontrándolas en casi cualquier región del mundo, podemos contar aproximadamente 800 géneros y 25.000 especies que pueden engañar a casi cualquier insecto polinizador. Temblad abejas.

Las Orquídeas evolucionaron en hábitats en los que había muchos insectos, por lo que se produjo una coevolución entre ambos organismos. El término coevolución hace referencia al cambio gradual de un rasgo en uno de los organismos, el otro organismo se adaptaría a dicho cambio de tal forma que sus ciclos quedarían ligados y una especie no podría vivir sin la otra.

En este caso las estructuras florales de las orquídeas adoptan la misma morfología del insecto que las poliniza y el cuál se alimenta de su néctar. Las orquídeas sufren algunas adaptaciones que juntas otorgan un alto grado de especificidad en la relación insecto-orquídea:

  • La simetría bilateral es una adaptación muy característica de esta familia, teniendo siempre tres tépalos iguales y uno diferenciado.
  • La presencia del labelo, tépalo modificado que actúa a modo de posadero para los insectos.
  • Otra importante adaptación es la producción de néctar a cierta profundidad para asegurar que el insecto se impregna del polen producido.
  • La presencia de dibujos y colores llamados “marcas de néctar” que atraen a ciertos insectos, anunciándoles su recompensa.
  • La producción de sustancias aromáticas que les ayudan a atraer al insecto adecuado, a veces puede tratarse de olores desagradables para el hombre, pero para algunos insectos es un estímulo irresistible.
  • El atractivo óptico basado en colores pertenecientes al aspecto visual de los insectos. Consiguen colores y formas muy similares a los insectos a los que pretenden atraer.

Todas estas adaptaciones no solo obligan al insecto a adoptar una determinada posición que favorece el contacto con el polen, sino que solo ciertos insectos con la forma adecuada pueden llevar a cabo la polinización. Pero esto no queda aquí y además las orquídeas producen diferente tipo de néctar acorde a las preferencias de su insecto polinizador acompañado de un cierto aroma para atraer o repeler a un tipo determinado de organismo.

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Autor: Leyla Gil Hernandez
Exposición temporal Museo de Historia Natural de París

El color que presenta cada especie de orquídea y sus dibujos también responde al patrón de colores que cada insecto puede percibir. Por ejemplo las abejas, que no pueden percibir el rojo puro, son capaces de ver el ultravioleta cercano. Así pues algunas especies de orquídeas adquirirán colores llamativos para el ultravioleta cercano.

Y ahora viene lo realmente curioso, y son las diferentes técnicas que estas plantas usan para lograr la dispersión de su polen. Algunas de las más sorprendentes son:

Orquídeas que simulan poseer néctar

Algunas especies exhiben sus espolones, estructuras donde normalmente se almacena el néctar, y desprenden un  fuerte olor junto con colores vivos con marcas de néctar para atraer al insecto. Este llega en busca del manjar que nunca encuentra, llevándose el polen sin ni siquiera darse cuenta.

Orquídeas que imitan nidos de abejas

La flor adopta una forma tubular que emula un nido de abeja hembra que suelen ser pequeños huecos en el suelo. Estas flores son un atractivo para las abejas macho que suelen pernoctar en dichos nidos. Estos visitan varias flores creyendo estar en nidos de hembras, llevando el polen de unas a otras.

Polinización por pseudocopulación

Las especies Ophrys no tienen espolón ni producen néctar por lo que sus pétalos adoptan la similitud del dorso de un determinado insecto. Los machos se sienten atraídos por los colores y la similitud de un dorso femenino, a la vez son captados por sustancias olorosas que desprende la  flor similares a las producidas por las glándulas mandibulares de las hembras. Quién podría resistirse. El insecto además es estimulado por la textura pilosa que adquiere la flor, lo que contribuye al engaño, por lo que el insecto permanece en la flor un largo periodo de tiempo impregnándose del polen de dicha flor. También hay que decir en pro de estos pobres insectos que esta técnica solo funciona en la temporada en la que las hembras aún no han aparecido. Una vez las hembras empiezan a revolotear entre las flores los machos dejan de caer en la trampa prácticamente.

Sin duda adaptaciones espectaculares y practicamente increíbles con las que podemos hacernos unas series de preguntas que dejaré planteadas para aquellos curiosos que quieran indagar más en el tema.

¿Cómo una planta puede desarrollar la morfología “exacta” de su insecto polinizador al azar?, ¿Tantas veces ha estado el azar acertando en la morfología exacta del insecto? Si estos cambios han sido graduales, ¿cómo se habría ido reproduciendo la planta hasta llegar a nuestros días? Averígualo.

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