¿Polinizan las aves europeas?

Todos sabemos de sobra que las aves participan en multitud de interacciones entre distintos organismos en nuestros ecosistemas. Por ejemplo, grosso modo, con otros animales: depredan, son depredadas, hospedan a multitud de parásitos y sus restos son aprovechados por carroñeros y descomponedores. Con respecto al mundo vegetal, muchas aves se alimentan de frutos, semillas, algas, etc. Pero esta vez nos vamos a centrar en un proceso mucho más especializado: la polinización.

Image
Detalle de la cabeza de una Curruca cabecinegra (Sylvia melanocephala) con polen en el pico. Autor: Francisco A. García Castellanos

El mecanismo de dispersión de polen por las aves tiene un nombre: ornitogamia. Al igual que existen otros términos referidos a otros tipos de polinización. Las plantas que habitualmente usan esta estrategia suelen tener flores con unos caracteres comunes que nos permiten identificarlas, como corolas vistosas generalmente de colores brillantes (rojo, amarillo o naranja) y con morfología tubular. Son flores robustas, algunas veces péndulas. Suelen ser inodoras, abren sus flores por el día y producen abundante néctar. Además, carecen de otras características típicas de plantas con flores parecidas polinizadas por insectos, como “plataforma de aterrizaje” y guías nectaríferas.

Nada más hablar de aves y polinización supongo que os vendrá a la mente la clásica estampa de un colibrí de colores llamativos con un pico largo, fino y curvado, libando el néctar de alguna bonita flor tropical. Estas fantásticas aves no son las únicas que, por caprichos de la evolución, han llegado a esta situación. En el mundo se conocen siete familias de aves con morfologías especializadas para la obtención de alimento de las flores (los colibríes son sólo una de ellas). Sin embargo todas habitan en regiones tropicales de América, Asia, África y Australia. ¿Y qué pasa con nuestro continente?

Ninguna planta nativa europea presenta los caracteres de la ornitogamia, pero esto no quiere decir que no ocurran procesos similares en nuestros ecosistemas. Varios estudios han demostrado, por medio de la observación directa o examinando el plumaje de las aves, que algunos pájaros que habitualmente visitan flores para alimentarse (ya sea en busca de néctar o de insectos), son capaces de transportar el polen y fecundar efectivamente las flores de algunas plantas. Esto ocurre con plantas introducidas como Fritillaria imperialis (se ha comprobado en Inglaterra), pero más interesante aún es el caso de la Anagyris foetida o Altramuz del diablo, ya que se trata de una planta autóctona, de distribución mediterránea.

Esta planta florece entre noviembre y febrero, coincidiendo con la presencia en nuestras latitudes de grandes contingentes de pequeñas aves paseriformes que vienen a pasar el invierno al sur de Europa. Es el caso del Mosquitero común (Phylloscopus collybita), la Curruca cabecinegra (Sylvia melanocephala) –aunque son en gran parte residentes– y Curruca capirotada (Sylvia atricapilla). Estas tres especies, de la familia Sylviidae, son las que se demostró que eran capaces de transportar el polen y depositarlo en otras flores.

La polinización por aves en Europa es una línea de investigación novedosa y escasamente indagada. Conociendo las características de las plantas y el potencial polinizador de algunas especies de aves paseriformes, concretamente de la familia Sylviidae, podemos sospechar que los casos de ornitogamia serán probablemente mucho más comunes de lo que actualmente se conoce.

Más información:

Búrquez, A. 1989. Blue tits, Parus caeruleus, as pollinators of the crown imperial, Fritillaria imperialis, in Britain. Oikos 55: 335-340.

Cecere, J.G., Matricardi, C., Frank, B., Imperio, S., Spina, F., Gargallo, G., Barboutis, C. & Boitani, L. 2010. Nectar exploitation by songbirds at mediterranean stopover sites. Ardeola 57(1): 143-157

Olesen, J.M. & Valido, A. 2003. Bird pollination in Madeira Island. Ardeola 50(1): 67-69

Ortega-Olivencia, A., Rodríguez-Riaño, F.J., Valtuena, J. & Devesa, J.A. 2005. First confirmation of a native bird-pollinated plant in Europe. Oikos 110: 578-590.

Proctor, M., Yeo, P. & Lack, A. 1996. The Natural History of Pollination. HarperCollins, London.

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s