Y a ti, ¿quién te ha invitado a Guam?

Alrededor de los años ochenta la isla de Guam entró en un profundo silencio. Callaron las musarañas, los lagartos y las ranas, y los pájaros dejaron de cantar. La causa de tanto silencio es Boiga irregularis, conocida como culebra del café o culebra de Guam. Esta especie procedente de  las costas del norte de Australia y Papúa Nueva Guinea llegó a la pequeña isla situada en el Pacífico occidental como polizón en barcos y aviones estadounidenses poco después de la Segunda Guerra Mundial. Aunque su llegada se sitúa en torno a los años cincuenta, la extinción masiva de aves de la zona no comienza hasta los ochenta, debido a que su entrada se produjo en las zonas selváticas de la isla y tardó aproximadamente treinta años en alcanzar los bosques del norte.

Boiga irregularis

Boiga irregularis. Fuente: Wikimedia Commons

A pesar de que los naturalistas de la isla llegaron a pensar que soldados japoneses se estaban escondiendo en Guam tras la Segunda Guerra Mundial y alimentándose de las aves nativas, la realidad era muy distinta. La culebra del café llegó a extinguir diez de las doce especies de aves naturales de la isla y las dos restantes presentan en la actualidad menos de doscientos individuos. Al no presentar depredadores naturales, esta especie ha aumentado su tamaño entre uno y dos metros hasta alcanzar una longitud máxima de tres. Se pensó que una vez extintos todos los pájaros de la zona, el número de ejemplares disminuiría. Sin embargo, la especie adaptó su dieta y ahora se alimenta de pequeños animales como roedores o lagartos. Su población actual en la isla asciende, según algunas fuentes, a tres millones de ejemplares, aproximadamente seis mil culebras por kilómetro cuadrado, lo que supondría veinte ejemplares por habitante de la isla. Tal densidad de población produce a menudo cortes de luz, conocidos como snakeout, al introducirse en la  instalación eléctrica y alcanzar los generadores y ataques a los niños de la zona.

Por otro lado, los grandes perjudicados, a parte de las aves,  son las lentas y silenciosas especies de árboles nativas de la isla. Entre un sesenta y un setenta por ciento de las especies utilizaban aves para la dispersión de sus semillas. Estas aves además eliminaban la envoltura que cubre a las semillas, conocida como testa, para facilitar la germinación. En la actualidad se ha visto que las semillas no son dispersadas y que los pocos ejemplares nuevos que consiguen germinar lo hacen cerca de sus progenitores. La no dispersión de las semillas produce a largo plazo una pérdida del ecosistema actual, afectando a las pocas especies que quedan autóctonas en la isla.

Uno de los principales problemas que presenta el aumento de población de esta especie es que pueda invadir las islas contiguas a Guam, viajando como polizón en alguno de los aviones que salen de ésta. Especialmente a Hawái, situada a escasos seis mil kilómetros y que produzca los mismos devastadores efectos. Para evitarlo se ha desarrollado un proyecto que consiste en “bombardear” la isla con ratones muertos recién nacidos desde un helicóptero. Cada uno de estos ratones tendrá en la boca una pastilla de paracetamol. Éste medicamento, es tóxico para las serpientes pero no para la mayoría de las especies restantes de la isla.

Para evitar que los ratones toquen el suelo, cada uno estará unido a un pequeño trozo de cartón a través de una cinta. Permitiendo así que caigan describiendo una hélice y queden enredados en las copas de los árboles. Este proyecto que comienza con el lanzamiento de dos mil ratones, no tiene por objetivo erradicar totalmente la población de serpientes, sino disminuirla y controlarla. Los primeros lanzamientos se realizaron cerca de la Base Andersen de la Fuerza Aérea, rodeada de densa vegetación y desde la que despegan los aviones que salen de la isla. Otro de los principales focos de actuación son las zonas selváticas, en las que la densidad de población es muy elevada. Además de esta medida, cada cargamento que sale de la isla es revisado por perros rastreadores, para evitar que algún ejemplar viaje de extranjis.

Bibliografía

BBC Mundo. 2012. Cómo las culebras invadieron la isla de Guam. BBC. http://www.bbc.co.uk/mundo/video_fotos/2012/05/120509_video_culebras_guam_invasion.shtml (accedido el 15 de marzo de 2013).

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Emrique Gómez J. 2012. Listos para la reconquista. Cangrejos de río autóctonos inicia la recuperación de sus hábitats ancestrales. IDEAL y Waste Magazine. http://waste.ideal.es/austropotamobiuspallipes.htm (accedido el 17 de marzo de 2013).

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2013. Lanzamiento de ratones sobre isla de Guam para matar culebras. Blog de Exordio. http://www.exordio.com/blog/uncategorized/lanzamiento-de-ratones-sobre-isla-de-guam-para-matar-culebras.html#axzz2Noyjodoh (accedido el 16 de marzo de 2013).

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